Lutetia: raro sopravvissuto dalla nascita della Terra

Nuove osservazioni indicano che l'asteroide Lutetia è un frammento residuo dello stesso materiale originale che ha formato la Terra, Venere e Mercurio. Gli astronomi hanno combinato i dati della navicella spaziale Rosetta dell'ESA, del New Technology Telescope dell'ESO e dei telescopi della NASA. Hanno scoperto che le proprietà dell'asteroide corrispondono strettamente a quelle di un raro tipo di meteoriti trovati sulla Terra e che si pensa si siano formati nelle parti interne del sistema solare. Lutetia deve, ad un certo punto, essersi spostata nella sua posizione attuale nella fascia principale degli asteroidi tra Marte e Giove.


Asteroide Lutezia. Credito immagine: ESA 2010 MPS per OSIRIS Team MPS / UPD / LAM / IAA / RSSD / INTA / UPM / DASP / IDA

Un team di astronomi di università francesi e nordamericane ha studiato in dettaglio l'insolito asteroide Lutetia a una gamma molto ampia di lunghezze d'onda per dedurne la composizione. I dati della telecamera OSIRIS sulla navicella spaziale Rosetta dell'ESA, del New Technology Telescope (NTT) dell'ESO presso l'Osservatorio di La Silla in Cile, dell'Infrared Telescope Facility della NASA alle Hawaii e dello Spitzer Space Telescope sono stati combinati per creare lo spettro più completo di un asteroide mai assemblato.


Questo spettro di Lutetia è stato poi confrontato con quello dei meteoriti trovati sulla Terra che sono stati ampiamente studiati in laboratorio. È stato scoperto che solo un tipo di meteorite, le condriti enstatite, aveva proprietà che corrispondevano a Lutetia su tutta la gamma di colori.

Concetto artistico dello sviluppo del sistema solare in circa 5 miliardi di anni. Il pannello superiore mostra un disco di detriti attorno al sole. Nella seconda fase, le particelle nel disco hanno formato grandi ammassi, larghi circa 100 chilometri e simili all'asteroide Lutetia. Questi corpi a loro volta formavano i pianeti rocciosi inclusa la Terra, mostrati nel terzo pannello in basso. Nei successivi quattro miliardi di anni la superficie della Terra si sviluppò fino a raggiungere ciò che conosciamo oggi. Credito immagine: ESO/L. Calçada e N. Risinger

Le condriti di enstatite sono note per essere materiale che risale al primo sistema solare. Si pensa che si siano formati vicino al giovane sole e che siano stati un elemento fondamentale nella formazione dei pianeti rocciosi, in particolare la Terra, Venere e Mercurio. Lutetia sembra aver avuto origine non nella fascia principale degli asteroidi, dove si trova ora, ma molto più vicino al sole. Pierre Vernazza (ESO), l'autore principale del documento, vuole sapere:

In che modo Lutetia è fuggita dal sistema solare interno e ha raggiunto la fascia principale degli asteroidi?




Gli astronomi hanno stimato che meno del 2% dei corpi situati nella regione in cui si è formata la Terra è finito nella fascia principale degli asteroidi. La maggior parte dei corpi del sistema solare interno scomparve dopo pochi milioni di anni quando furono incorporati nei giovani pianeti che si stavano formando. Tuttavia, alcuni dei più grandi, con un diametro di circa 100 chilometri (60 miglia) o più, sono stati espulsi in orbite più sicure più lontane dal sole.

Lutetia, che ha un diametro di circa 100 chilometri, potrebbe essere stata espulsa dalle parti interne del giovane sistema solare se fosse passata vicino a uno dei pianeti rocciosi e quindi la sua orbita fosse drammaticamente alterata. Un incontro con il giovane Giove durante la sua migrazione verso la sua orbita attuale potrebbe anche spiegare l'enorme cambiamento nell'orbita di Lutetia. Pierre Vernazza ha detto:

Pensiamo che una tale espulsione debba essere capitata a Lutetia. È finito come un intruso nella fascia principale degli asteroidi ed è stato conservato lì per quattro miliardi di anni.

Studi precedenti sul colore e sulle proprietà della superficie hanno mostrato che Lutetia è un membro molto insolito e piuttosto misterioso della fascia principale degli asteroidi. Indagini precedenti hanno dimostrato che asteroidi simili sono molto rari e rappresentano meno dell'1% della popolazione di asteroidi della fascia principale. Le nuove scoperte spiegano perché Lutetia è diversa: è un sopravvissuto molto raro del materiale originale che ha formato i pianeti rocciosi. Vernazza ha detto:


Lutetia sembra essere il più grande e uno dei pochissimi resti di tale materiale nella fascia principale degli asteroidi. Per questo motivo, asteroidi come Lutetia rappresentano bersagli ideali per future missioni di restituzione dei campioni. Potremmo quindi studiare in dettaglio l'origine dei pianeti rocciosi, compresa la nostra Terra.

Tramite l'Osservatorio Europeo Meridionale